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田中将大に託された、
盟主ヤンキースの命運。
~ジーターの最終年を飾れるか~ 

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四竈衛

四竈衛Mamoru Shikama

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photograph byYukihito Taguchi

posted2014/02/27 06:10

田中将大に託された、盟主ヤンキースの命運。~ジーターの最終年を飾れるか~<Number Web> photograph by Yukihito Taguchi

2月15日にキャンプインした田中。リベラのロッカーを割り当てられるなど、期待は高い。

 田中将大が新入札制度を利用してヤンキースに移籍したことで、春季キャンプでは、米球界の「盟主」が例年以上に注目を集めることになった。7年総額1億5500万ドル(約161億円)の超大型契約だったこともあり、日本だけでなく、米国の地元メディアも連日、田中の動向を細かく追い続けている。裏を返せば、それだけ田中が覇権奪回を目指すヤンキースの最大のカギを握っているということにほかならない。

 その一方で、ヤンキースが有力視される理由に、田中以外にも主軸選手を補強した事情があることも見逃せない。昨季の弱点だった正捕手として、強打のブライアン・マッキャンを獲得。さらに、俊足巧打のジャコビー・エルズベリー、両打ちのカルロス・ベルトランの外野陣を加え、攻撃力アップにも資金を惜しまなかった。FAのカノの慰留に失敗したとはいえ、球宴2回出場のブライアン・ロバーツを獲得するなど、昨季以上にバランスの取れた布陣を整えた。キャンプインを前に、ジラルディ監督が「これまでで最大の補強になったと思う」と話したほどで、スタメンの陣容もガラリと変わることが確実だ。

最強の先発陣も、絶対的守護神リベラの引退が不安点。

 もっとも、昨季の世界一レッドソックスをはじめ、レイズなど列強が居並ぶア・リーグ東地区の戦いは「評論家泣かせ」と言われるほど、順位予想は簡単ではない。ヤンキースは、サバシア、黒田に続く3番手として田中が加入したことで、4番手のノバまでが確定。昨季まで故障で泣かされたが、潜在能力ではリーグ屈指と言われるピネダが5番手として復活すれば、最強の先発ローテーションが完成する。それでも、昨季限りでクローザーのリベラが引退し、救援陣不足のヤンキースの戦力が万全かと言えば、決してそうではない。

 さらに、2月12日には主将デレク・ジーターが今季限りで現役を引退することを発表した。今後は全米各地でジーターの惜別セレモニーが行なわれる見込みで、熾烈な戦いを続けるチーム内の意志が、必ずしも同じ方向に向くとは限らない。

 田中をはじめとする巨大補強とジーターの引退は、盟主ヤンキースにとっての大きな分岐点。その意味でも、今季の田中がどこまで貢献できるかは、新時代を占う重要な要素となるに違いない。

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