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「地獄を見た男」福盛和男は
野村監督の恩義に応えられるか。 

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永谷脩

永谷脩Osamu Nagatani

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photograph byNIKKAN SPORTS

posted2009/09/11 06:00

「地獄を見た男」福盛和男は野村監督の恩義に応えられるか。<Number Web> photograph by NIKKAN SPORTS

6月に復帰して以来、防御率1点台(8月23日現在)という安定した投球を披露している

 監督から何よりも重宝されるのが、最終回を任せられるクローザーの存在だ。絶対的な抑えがいることで、継投を逆算することが出来る。中日、巨人をはじめリリーフ陣が充実しているチームが上位を占めているように、ペナントレースを勝ち抜くためには、必要不可欠な戦力なのだ。

 これまでブルペンスタッフが脆弱だった楽天にも、ようやく不動の抑えが生まれつつある。今年の6月、楽天に復帰し、5勝5セーブ(8月23日現在)を挙げている福盛和男である。

野村監督の心を動かした福盛の誠意。

 しかし、福盛が楽天に復帰するまでの道のりは決して平坦ではなかった。

 野村克也監督就任2年目の'07年オフ、怪我でシーズンを棒に振った福盛に対し、監督と球団は強く慰留したが、FA権を行使しレンジャーズに移籍。その際、監督からの「泣いて帰ってくるな」という嫌味を受けて「石井一さんや高津さんの時も同じようなことを言っていましたから」と、マスコミを介して舌戦を展開する強心臓ぶりを見せつけた。

 野村監督にしてみれば、故障で苦しむ選手に誠意を尽くしたが、裏切られたという思いがあったのだろう。レンジャーズをわずか1年で解雇された福盛に対して「人の道に外れることは嫌い」と当初は復帰を頑なに拒否していた。だが、実際はノドから手が出るほど欲しいクローザー候補の一人である。常宿にしているホテルに謝罪に訪れた福盛を見て、「今にも泣き出しそうな顔に誠意を感じた」と入団を許したという。

「地獄を見た人間のしたたかさ」が楽天をCSに導く。

 楽天の中継ぎ陣であるグウィン、有銘兼久らは、四球から崩れることが多く監督の信頼はいまひとつだが、福盛はコントロールが良く自滅することは少ない。

 また投手コーチの佐藤義則は「自分が生き延びるために、頭のひとつやふたつ平気で下げられるタイプ」と言い、そのマウンド度胸は、楽天のリリーフ陣の中で抜きん出ている。「140kmそこそこのストレートで抑えが務まるのは福盛の技だし、何より一度地獄を見た人間特有のしたたかさを感じる」と、横浜時代の監督だった権藤博も高く評価している。

 クライマックスシリーズ進出を果たし、野村監督の恩義に応えられるか。杜の都に初めての歓喜をもたらすのは、したたかな男・福盛和男なのかもしれない。

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